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Cómo Corea del Sur utiliza el kimchi para conectarse con el mundo – y más allá

Todo el mundo come, lo que hace que la comida sea una opción perfecta para resolver conflictos y fomentar las conexiones entre naciones. El concepto se llama «gastrodiplomacia«, y Corea del Sur es uno de sus más firmes defensores.

El país es uno de los mejores del mundo en lo que respecta a la marca a través de la comida, utilizando su cocina como una especie de «poder blando» para ayudar a difundir la influencia de Corea del Sur. Y aunque el gobierno apoya a sus ciudadanos para que abran restaurantes coreanos en todo el mundo, presta especial atención a la promoción del más omnipresente de los alimentos coreanos: el kimchi.

«El gobierno coreano estudió una especie de diplomacia utilizando la cultura, la música y, sobre todo, la comida coreana», dice Byung Hong Park, responsable de agricultura, alimentación y asuntos rurales de la Embajada de Corea en Washington, D.C.

«El kimchi es como el aire en Corea», dice Hyunjoo Albrecht, un chef afincado en San Francisco que creció cerca de la Zona Desmilitarizada de Corea (DMZ), la franja de tierra que sirve de frontera entre Corea del Norte y Corea del Sur. «Siempre tiene que haber en el frigorífico de todas las casas, un gran lote».

El kimchi no es sólo una ensalada de col: es esencial para la cultura del país. En Corea hay cientos de variedades diferentes de kimchi, y cada año se consumen cerca de 1,5 millones de toneladas. Incluso el mercado de valores coreano refleja esta obsesión: El «índice del kimchi» registra cuándo la col de Napa y los otros 12 ingredientes -chile, zanahorias, rábanos y anchoas, entre otros- tienen sus mejores precios.

«Cuando era joven, mi madre solía hacer 200 cabezas de col, Kimjang de invierno», dice la estrella de la cocina coreana de YouTube, Maangchi.

El kimjang, la tradición de hacer kimchi, reunía a pueblos y barrios enteros para convertir cientos de cabezas de coles en una fuente de alimento y nutrición para personas que históricamente han soportado largas épocas de privación y hambre. El kimchi se fermentaba y envejecía en ollas subterráneas o en modernas neveras.

El ritual del Kimjang es tan vital para la identidad del país que la UNESCO incluyó la tradición en su lista representativa del patrimonio cultural inmaterial de la humanidad. Pero la tradición también está amenazada, ya que la vida moderna sigue separando a las familias y haciendo más popular la comida rápida que la lenta y tradicional cocina casera.

«Era el momento en que las mujeres se reunían y cotilleaban. Se buscaban parejas», dice Sunhui Chang, que creció en Incheon (Corea del Sur) y ahora es chef y propietaria del restaurante FuseBox en Oakland (California). «Había algunos matrimonios que se producían durante la época de elaboración del kimchi».

Hyunjoo recuerda el ritual que tenía lugar cada noviembre en su pueblo: «No se saludaba a los vecinos con «Hola, ¿cómo estás?», sino con «¿Cuántas cabezas de repollo estás haciendo? «

La elaboración de kimchi viajaba de casa en casa por el pueblo. «Una persona cortaba el jengibre, otra el repollo y otra el rábano», dice Hyunjoo. «Es un trabajo muy intensivo. Necesitas la ayuda de los demás«.

Y aunque el Kimjang era una forma de unir a la comunidad, Hyunjoo recuerda las peleas volátiles entre su madre y una vecina. «Se gritaban», dice, «y unos días después estaban sentadas una al lado de la otra cortando coles, bromeando juntas, haciendo comida juntas».

Chang dice que durante el Kimjang prevalecían fuertes divisiones de género. «A los hombres no se les permitía estar cerca», dice. «Siempre me decían que si los hombres empezaban a rondar y a tocar el kimchi, sería un kimchi malo».

Kimchi en el espacio

Durante décadas, tras la Guerra de Corea de los años 50, la nación apenas tenía dinero para alimentarse, y mucho menos para entrar en la carrera espacial. No fue hasta 2008 cuando Corea del Sur eligió a Soyeon Yi, una mujer que había crecido en Gwanju, para ser la primera astronauta del país. «Cuando era niña, ni siquiera podía atreverme a ser astronauta», dice Yi. «¡Corea ni siquiera tiene una agencia espacial!».

El gobierno trabajó durante casi una década para inventar la comida espacial coreana. Se crearon diez platos esenciales, dos de los cuales eran kimchi (liofilizado y enlatado). A los coreanos les resulta difícil imaginar un día sin kimchi, y menos aún una expedición espacial completa.

«Al comer kimchi en el espacio, estás lejos de tu planeta de origen«, dice Yi. «Cuando comes tu propia comida tradicional, te hace sentir emocionalmente apoyado».

El kimchi, sin embargo, tuvo que ser irradiado para matar todos los microorganismos del plato rico en probióticos. «Después de la radiación, el kimchi se puso muy flácido. [Parecía que tenía 100 años», dice Yi. «No puedo decir que sea un kimchi de muy buen gusto, pero aun así me gusta porque puedo sentir mi casa».

K-Pop/K-Food

¿Quién está detrás de la última tendencia alimentaria? Tal vez sea un gobierno

El K-Pop, el popular género musical coreano, irrumpió en la escena con su éxito mundial «Gangnam Style».

«Llamamos a la comida coreana ‘K-Food’, como a la música ‘K-Pop‘», dice Park sobre la campaña creada por el gobierno para popularizar la cocina del país.

«El gobierno dio apoyo financiero a los restaurantes coreanos en Estados Unidos«, dice Hyunjoo, que hace seis años inició una línea de kimchi llamada «Sinto Gourmet» en Estados Unidos. «Quieren que más gente fuera de Corea coma más comida coreana».

Arroz frito con kimchi

Esta receta nos llega por cortesía de Hyunjoo Albrecht de Sinto Gourmet.
Ingredientes (para 2 porciones)

3 tiras de tocino, cortadas en tiras de aproximadamente 1/4 de pulgada
1/3 de taza de cebolla amarilla picada
1 taza de kimchi de col roja Napa, escurrida y picada con el jugo guardado
2 tazas de arroz blanco de grano corto cocido al vapor, enfriado en el refrigerador
2 cucharadas de aceite de canola o vegetal
Sal y pimienta
1/2 cucharada de mantequilla
2 huevos cocidos al sol (opcional)
2 cucharadas de cebolla verde, cortada en rodajas finas (opcional)

Instrucciones

  1. Cocine el tocino en una sartén antiadherente de 12 pulgadas a fuego medio-alto durante unos 3 minutos hasta que se dore. Saque el tocino de la sartén y póngalo a un lado en una toalla de papel, pero deje la grasa del tocino en la sartén.
  2. En la misma sartén con la grasa del bacon, añadir la cebolla amarilla y el kimchi. Saltear hasta que la cebolla se vuelva translúcida y el kimchi esté algo sudado durante unos 3 o 4 minutos.
  3. Añade el arroz en la sartén y trata de romper los grumos de arroz con un movimiento hacia arriba y hacia abajo utilizando una cuchara de madera plana o una espátula, luego remueve durante unos 5 minutos. Si la sartén se seca demasiado debido a que el arroz absorbe el aceite, añada aceite de canola o aceite vegetal aproximadamente una cucharada a la vez mientras saltea la mezcla de arroz, cebolla amarilla y Kimchi. Si te gusta un sabor más fuerte de kimchi, añade el jugo de kimchi una cucharada a la vez mientras sigues salteando.
  4. Retira la sartén del fuego, añade el bacon y la mantequilla, y mezcla bien
  5. Pasar el arroz a una fuente de servir, poner un huevo cocido encima y espolvorear con cebolla de verdeo antes de servir.

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