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Las arañas en el menú del noreste de la India abrazan la comida lenta

Welhite Naro ofrece con orgullo sus arañas fritas y grillos a la parrilla junto con un plato algo menos exótico de mijo y calabaza, una pequeña muestra de los manjares que desaparecen en el remoto noreste de la India.

Naro es un agricultor de Nagaland, uno de los ocho estados que componen el noreste de la India, una zona conectada con el resto del país sólo por una estrecha franja de tierra y con sus propias tradiciones culturales y culinarias.

«Esto es un caracol recogido en el arrozal», dijo a los visitantes de una reciente feria internacional de alimentación mientras les animaba a probar sus productos.

«Hay que comerlo así», dijo, mientras demostraba que chupaba el caracol de su concha.

Naro era uno de los cerca de 40 expositores reunidos en el estado nororiental de Meghalaya para el festival Mei-Ramew, apoyado por el movimiento mundial Slow Food, con sede en Italia, que promueve la cocina tradicional local.

Geográficamente aislado del resto de la India, el noreste ha mantenido una cultura alimentaria propia.

El consumo de carne de vacuno está muy extendido, a pesar de las leyes que prohíben el sacrificio de reses en otras partes de la India de mayoría hindú, donde está cobrando fuerza una campaña para su prohibición en todo el país.

La carne de cerdo -el alimento básico de la vecina China, pero relativamente escaso en la mayor parte de la India- ocupa un lugar destacado en las mesas del noreste.

La región también alberga una gran cantidad de variedades de plantas que, según los expertos, están desapareciendo a medida que la dieta se estandariza, una tendencia mundial que el movimiento Slow Food quiere combatir.

Aldea en primera línea

Nongtraw, una aldea de Meghalaya con impresionantes vistas a la montaña y sólo unos 200 habitantes, está en primera línea de la batalla para preservar las variedades alimentarias regionales.

La campaña comenzó hace cinco años, cuando los habitantes del pueblo, pertenecientes a la tribu matrilineal khasi, se preocuparon porque el cultivo del nutritivo mijo local estaba desapareciendo.

El mijo se utilizaba para hacer una variedad de aperitivos y la cerveza local, pero los aldeanos optaban cada vez más por comprar arroz subvencionado por el Estado.

«Sólo dos familias cultivaban mijo en 2010, porque entonces podíamos conseguir arroz a través del sistema de distribución pública», explica el agricultor local Pius Ranee, de 27 años.

Ahora cultivan simultáneamente entre 20 y 30 variedades diferentes en cada campo, y el consejo de la aldea decide qué cultivos se plantarán.

Incluso se ha prohibido a los aldeanos cultivar la paja utilizada para hacer escobas -un cultivo lucrativo- para tratar de evitar un monocultivo de alimentos.

Según el movimiento Slow Food, sólo tres cereales -el trigo, el arroz y el maíz- representan actualmente alrededor del 60% del consumo mundial.

Tres tipos de manzanas representan el 90% de las que se consumen en el mundo, aunque hay miles de variedades menos conocidas.

Restaurantes

Incluso en una zona en la que las cadenas de restaurantes son escasas y distantes entre sí -McDonald’s tiene unos 300 establecimientos en la India, ninguno de ellos en el noreste-, preocupa que las dietas se estén estandarizando demasiado.

La experta en dietética india Gracedalyne Rose Shylla Passah afirma que nunca se han escrito las recetas de muchos alimentos locales, como los pequeños tentempiés hechos de arroz que son populares entre los khasis.

«El conocimiento de cómo se hacen estos aperitivos se transmite sólo verbalmente, sólo de madre a hijo. No hay documentación al respecto», explica Passah, de la Universidad Avinashillingam, en la ciudad sureña de Coimbatore.

Para los productores, el festival Mei-Ramew supuso una oportunidad para dar a conocer a nuevos consumidores los alimentos de la zona -desde las raras variedades de brotes de bambú fermentados hasta el Jaha, una variedad de arroz local conocida por su dulzura-, ambos catalogados como en peligro de extinción por el movimiento Slow Food.

Mientras los habitantes de las etnias khasi, garo y naga, autóctonas de la zona, mostraban sus tradiciones alimentarias, el aroma de la carne de cerdo a la parrilla y de la carne de vaca especiada se elevaba en el aire.

«Incluso en las aldeas más remotas, la generación más joven se enfrenta a la elección entre la comida estandarizada y este patrimonio culinario», dijo Rahul Antao, coordinador de la Sociedad de Slow Food y Agrobiodiversidad del Noreste (Nesfas).

«Estas comunidades son los guardianes de esta bioersidad».

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