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Un mapa de la procedencia de los alimentos puede sorprenderle

Puede que algunas personas sepan a duras penas que los chiles de Tailandia y los tomates de Italia -a pesar de ser fundamentales en sus respectivas cocinas locales- se originaron en Sudamérica. Ahora, por primera vez, un nuevo estudio revela el alcance total de la globalización en nuestro suministro de alimentos. Más de dos tercios de los cultivos que sustentan las dietas nacionales proceden originalmente de otro lugar, a menudo muy lejano. Y esta tendencia se ha acelerado en los últimos 50 años.

Colin Khoury, fitólogo del Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT) y del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, es el investigador principal del estudio. Khoury dice a The Salt que «las cifras afirman lo que sabemos desde hace tiempo: que todo nuestro sistema alimentario es completamente global».

Trabajos anteriores de los mismos autores habían demostrado que las dietas nacionales han adoptado nuevos cultivos y se han ido pareciendo cada vez más a nivel mundial en las últimas décadas. El nuevo estudio muestra que esos cultivos son principalmente extranjeros.

La idea de que las plantas cultivadas tienen centros de origen, donde fueron domesticadas originalmente, se remonta a los años 20 y al gran explorador de plantas ruso Nikolai Vavilov. Vavilov pensó que la región en la que se había domesticado un cultivo estaría marcada por la mayor diversidad de ese cultivo, porque los agricultores habrían estado seleccionando diferentes tipos durante más tiempo. La diversidad, junto con la presencia de parientes silvestres de ese cultivo, marcaba el centro de origen.

El Creciente Fértil, con su profusión de hierbas silvestres relacionadas con el trigo y la cebada, es el principal centro de diversidad de esos cereales. Los chiles tailandeses son originarios de América Central y de la América del Sur tropical, mientras que los tomates italianos proceden de los Andes.

Khoury y sus colegas ampliaron los métodos de Vavilov para buscar los orígenes de 151 cultivos diferentes en 23 regiones geográficas. A continuación, examinaron las estadísticas nacionales sobre la dieta y la producción de alimentos en 177 países, que abarcan el 98,5% de la población mundial.

País

«Para cada país, pudimos averiguar qué cultivos contribuían a las calorías, las proteínas, las grasas y el peso total de los alimentos, y si eran originarios de la región de ese país o eran extranjeros», dice Khoury.

Por otra parte, los investigadores analizaron qué cultivaban los agricultores de cada país y si esos cultivos eran de origen extranjero.

A nivel mundial, los cultivos extranjeros representaban el 69% de los suministros de alimentos y la producción agrícola de los países.

«Ahora sabemos hasta qué punto las dietas nacionales y los sistemas agrícolas de todo el mundo dependen de cultivos originarios de otras partes del mundo», afirma Khoury.

En Estados Unidos, la dieta depende de cultivos procedentes del Mediterráneo y Asia Occidental, como el trigo, la cebada, el garbanzo y las almendras, entre otros. Mientras tanto, la economía agrícola estadounidense se centra en la soja de Asia oriental y el maíz de México y América Central, así como en el trigo y otros cultivos del Mediterráneo. Estados Unidos es a su vez el origen del girasol, que cultivan y consumen países desde Argentina hasta China.

Paul Gepts, fitomejorador y profesor de la Universidad de California en Davis, que no participó en el estudio, calificó los resultados de muy importantes.

«Los profesionales son conscientes de la interdependencia global, pero esto no es algo en lo que la mayoría de la gente haya pensado», afirma.

Los investigadores del CIAT han elaborado un gráfico interactivo que permite explorar los resultados; Gepts afirma que esto podría ayudar realmente a la gente a entender de dónde proceden sus alimentos. «Se ve muy bien en la pantalla», dice.

Las regiones alejadas de los centros de biodiversidad agrícola -como Norteamérica, el norte de Europa y Australia- son las que más dependen de los cultivos extranjeros. Del mismo modo, los países de las regiones de diversidad que siguen cultivando y comiendo sus alimentos básicos tradicionales -por ejemplo, el sur de Asia y África occidental- son los que menos dependen de los cultivos extranjeros. Pero incluso países como Bangladesh y Níger dependen de los cultivos extranjeros para una quinta parte de los alimentos que consumen y cultivan. Los tomates, los chiles y las cebollas (de Asia Occidental y Central), por ejemplo, son importantes en ambos países.

Además, en los últimos 50 años, la dependencia alimentaria mundial de los cultivos extranjeros ha pasado de alrededor del 63% al 69% actual. Khoury dice que esto fue «un poco sorprendente».

Culturas

«Las culturas adoptan los cultivos extranjeros muy rápidamente después de entrar en contacto con ellos», dice, señalando que las patatas se cultivaban en Europa sólo 16 años después de ser descubiertas en los Andes. «Llevamos mucho tiempo conectados a nivel mundial y, sin embargo, sigue habiendo cambios».

Los cultivos destinados a la obtención de grasas y aceites son los que más han cambiado: Brasil cultiva ahora soja procedente de Asia oriental, y Malasia e Indonesia cultivan palma aceitera procedente de África occidental.

La interdependencia mundial se extiende también al futuro de los cultivos, por ejemplo, para combatir las amenazas del cambio climático y las nuevas plagas y enfermedades. Los genes necesarios para hacer frente a esos retos se encuentran probablemente en las principales regiones de diversidad, pero serán necesarios en cualquier lugar donde se cultiven.

Este es un punto crucial para Cary Fowler, ex secretario ejecutivo del Fondo Mundial para la Diversidad de Cultivos y autor del documento. Dice que el estudio presenta pruebas científicamente rigurosas de la interdependencia dentro del sistema alimentario mundial.

«Eso significa que tenemos que empezar a comportarnos como si fuéramos interdependientes», dijo Fowler en una entrevista.

Se supone que el Tratado Internacional sobre Recursos Fitogenéticos para la Alimentación y la Agricultura garantiza que los países puedan hacerse con la diversidad vegetal que necesitan para desarrollar nuevas variedades que puedan resistir los retos del futuro. Pero la mayoría de los países, según Fowler, no proporcionan el «acceso facilitado» que promete el tratado.

El problema suele ser político, ya que los países ignoran el acceso compartido que ofrece el tratado sobre semillas (que han adoptado unos 120 países) en un esfuerzo por mantener cualquier beneficio potencial para sí mismos.

Por ejemplo, durante el Año Internacional de la Quinoa en 2013, los investigadores intentaron comparar tantas variedades diferentes del grano andino como pudieron, para ver cuál podría ser mejor en diferentes entornos. De las más de 3.000 variedades conocidas, los investigadores solo pudieron obtener 21, y ninguna de ellas procedía directamente de los bancos de genes de los países de origen.

Otros investigadores que realizaron una prueba deliberada del tratado concluyeron que, «después de casi 10 años, el ‘acceso facilitado’ no es sencillo».

Fowler afirma que este tipo de actitud socava las buenas intenciones expresadas en el tratado: «Es hora de que el Tratado Internacional se cumpla y se haga cumplir».

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