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Una guía para el Ironbound: La joya culinaria de Newark

En el corazón de la mayor ciudad de Nueva Jersey, rodeado por una red de vías de ferrocarril que encierran sus cuatro millas cuadradas y dan nombre a la zona, se encuentra un pequeño enclave conocido como Ironbound. La zona era rural hasta la década de 1820, cuando llegaron los inmigrantes alemanes e irlandeses, que constituyeron una mano de obra muy necesaria que permitió a la ciudad industrializarse.

Una década más tarde, la finalización de los primeros ferrocarriles creó un boom en la industria, dando lugar a grandes fábricas para los florecientes negocios del hierro, la cerveza y el cuero. A medida que crecían las oportunidades de trabajo, también lo hacía la oleada de inmigrantes europeos que llegaban a la zona en busca de empleo. Se asentaron y crearon un hogar lejos de su casa en el semiaislado East Ward de Newark y llenaron la zona de restaurantes, panaderías y mercados que evocaban las tradiciones culinarias que habían dejado atrás. Ironbound es ahora un centro de auténtica cocina europea elaborada por los esforzados inmigrantes que se transportaron a su añorada patria a través de la comida.

Ironbound

La conveniente ubicación de Ironbound y su proximidad a Manhattan la hicieron atractiva para muchos inmigrantes que trabajaban en las fábricas cercanas o podían encontrar trabajos mejor pagados en Nueva York. Un ejemplo es Frank Nasto, que llegó a la zona desde Italia con su esposa Angelina. En 1939 compró un bar local llamado Kreuger’s Brewery y lo convirtió en Nasto’s Old World Desserts.

Aunque la pequeña tienda empezó vendiendo sólo caramelos y helados de limón, hoy ofrece una variedad de helados caseros y postres italianos, que se venden en su local de la calle Jefferson y en más de 700 restaurantes de Nueva Jersey. Ahora es un elemento básico de Ironbound, y sigue siendo de la familia, ya que Frank Nasto III es el presidente y su hermano y su padre siguen participando en la empresa.

Tras la migración italiana, las oleadas de inmigrantes portugueses empezaron a unirse a la población de Ironbound en la década de 1960 y superaron rápidamente el número de inmigrantes de casi todos los demás países. Los que llegaban a Estados Unidos procedentes de Portugal, sin parientes ni amigos que los acogieran, encontraban consuelo en la comunidad portuguesa ya establecida en la ciudad, que les ayudaba a encontrar trabajo y un lugar para sus familias. La mayoría no podía permitirse un coche, pero los supermercados, los trenes y los restaurantes se encontraban a poca distancia, otro atractivo de vivir en la zona.

Restaurante

Marco Oliveira, durante mucho tiempo director general del popular restaurante Adega Grill de Ferry Street, conoció el barrio en 1989, cuando se trasladó al Ironbound desde Portugal con sus padres. Describe la atracción de muchos grupos de inmigrantes por las calles de Ironbound. «Es la posibilidad de llegar a cualquier sitio que necesites sin necesidad de un coche: todo está muy cerca», dice. «Tienes todo lo que necesitas en un radio de cinco kilómetros«.

Hoy, esos mismos factores son los que mantienen a los portugueses -y a la población más reciente de brasileños que empezó a llegar a finales de los ochenta- en la ciudad. Para los inmigrantes portugueses como la familia Oliveira, Ironbound siempre será su santuario, un pasaporte de vuelta a la cultura de la que están tan orgullosos. Aunque algunos hayan abandonado la zona, siempre encuentran el camino de vuelta de vez en cuando.

«Los fines de semana, incluso los portugueses que se mudaron de la zona vienen a Seabra’s [un popular mercado portugués], a las pastelerías, o vienen a cenar», dice Oliveira. La estrecha relación entre los portugueses también se ve fomentada por decenas de clubes sociales, como el Sport Club Portuguese de Prospect Street, fundado en 1921, que están comprometidos con el mantenimiento de los lazos culturales. Gracias a esta dedicación a la tradición, la comunidad local sigue estando tan unida como siempre, habiendo creado un trocito de hogar dentro de la ciudad más conocida de Nueva Jersey.

A menudo se le llama también «Down Neck» -debido a su ubicación en el cuello del río Passaic- Ironbound alberga actualmente cuarenta grupos étnicos diferentes, pero sigue siendo conocido por sus poblaciones brasileñas, portuguesas y españolas, que han infundido su forma de vida en cada rincón del pintoresco distrito. Aunque Newark nunca se ha decretado como destino epicúreo, estos habitantes han dado a la zona la reputación de servir una cocina auténtica que recuerda a los países de origen de sus residentes. Cuando se le pregunta a Oliveira qué es lo que atrae a la gente al barrio, responde sin dudarlo. «Definitivamente, la comida», dice. «Antes sólo había restaurantes brasileños y portugueses, pero ahora vienes aquí y puedes conseguir prácticamente cualquier tipo de comida».

Crítico gastronómico

El crítico gastronómico de Eater, Robert Sietsema, describe la zona como «un pintoresco barrio del siglo XIX [que] te hará sentir como si estuvieras paseando por las calles de Lisboa.» Como residente actual, me parece la combinación perfecta: una urbanidad acelerada equilibrada con un sentido de comunidad local.

Durante los meses más cálidos, se pueden oír los gritos de los niños jugando al fútbol y ver a las familias reunidas en torno a una humeante barbacoa en el patio trasero. Mientras tanto, el embriagador olor a chorizo le llegará desde cada manzana. Desde los tradicionales restaurantes familiares que asan cantidades asombrosas de carne en enormes parrillas hasta las tiendas de sándwiches y pastelerías nocturnas, siempre repletas de gente después del bar, Ironbound es un paraíso gastronómico tanto para el comensal tradicional como para el entusiasta de la nueva era.

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